El que – Relative Pronoun

Pronombre relativo

A relative pronoun links a dependent/relative clause (i.e., a clause that cannot stand alone) to a main clause. The Spanish relative pronoun el que usually means "who" or "whom" and has four different forms.

El que has different forms in order to agree in gender and number with the noun it replaces:

  Singular Plural
masc el que los que
fem la que las que

El que joins a main clause to a dependent or relative clause, replaces one or more words, and may refer to people or things. It’s used almost exactly like el cual – they are nearly always interchangeable (see exceptions).

In nonrestrictive clauses (where the relative pronoun does not limit the person or thing it replaces), el que can be both the subject and the object:

El profesor va a ayudarnos. Él vive en Barcelona.     
El profesor, el que vive en Barcelona, va a ayudarnos.   The teacher, who lives in Barcelona, is going to help us.
Las chicas quieren trabajar juntas. Ellas son
Las chicas, las que son hermanas, quieren trabajar juntas.   The girls, who are sisters, want to work together.

El que can simultaneously replace a human antecedent and be the object of a preposition:

Ana quiere al hombre. Yo lo vi.    
Ana quiere al hombre al que yo vi.   Ana loves the man (that) I saw.
Las chicas no han llegado. Mi hermano trabaja con ellas.    
Las chicas con las que mi hermano trabaja no han llegado.   The girls with whom my brother works haven’t arrived.
Los estudiantes están aquí. Hablaba de ellos.   The students about whom I was talking are here.
(or The students [whom] I was talking about are here).
Los estudiantes de los que hablaba están aquí.  

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